MONTRÉAL - Le plan B du groupe Eye of the Tiger Management (EOTTM) pour trouver un adversaire à David Lemieux a été rejeté par la Régie des alcools, des jeux et des courses.

Après l'annulation du combat entre Lemieux et James De La Rosa, EOTTM a voulu opposé son poulain au super moyen Francy Ntetu. Pour des raisons de sécurité, la Régie a refusé de donner son accord à ce combat.

 Récapitulons d'une journée mouvementée :

Le duel entre Lemieux (34-3, 31 K.-O.) et De La Rosa (23-3, 13 K.-O.) a été annulé lorsque le boxeur montréalais a raté la limite de poids par plus de deux livres. L'ex-champion mondial des moyens de l'International Boxing Federation (IBF) a fait osciller le pèse-personne à 165,6 livres, alors que la limite pour ce combat avait été fixée à 163.

De La Rosa avait de son côté respecté la limite en affichant un poids de 162 livres.

Dès le début de la journée, le clan Lemieux savait qu'il serait impossible de faire la limite. Lemieux travaille depuis peu avec le nutritionniste Jean-François Gaudreau, qui utilise une technique différente pour que ses athlètes se déshydratent, une technique qui se fait sur deux jours au lieu de près d'une semaine.

Or, cela n'a pas fonctionné pour Lemieux, qui ne se sentait pas bien et qui a avisé dès vendredi matin son entourage.

Camille Estephan, président d'Eye of the Tiger Management (EOTTM) et gérant de Lemieux, a dès cet instant tenté d'en venir à une entente avec le clan De La Rosa. Plusieurs avenues ont été étudiées, qu'on parle d'augmentation du poids inscrit au contrat jusqu'à un partage plus avantageux de la bourse pour De La Rosa, à qui on aurait offert jusqu'à 40 pour cent de la paie de Lemieux.

À toutes ces offres, le clan du Texan avait une seule réponse - non -, entraînant ainsi l'annulation du combat.

C'est à ce moment qu'est entré Ntetu dans l'histoire. Le super moyen à la fiche immaculée de 16-0, dont trois victoires par K.-O., a proposé au clan Lemieux de remplacer au pied levé l'Américain et d'affronter le Montréalais de 27 ans. Le clan Lemieux a immédiatement accepté. Ne reste plus qu'à la Régie de l'Alcool, des Courses et des Jeux (RACJ) de donner son approbation, ce qui n'avait pas été fait au moment d'écrire ces lignes.

Ntetu a livré trois combats de huit rounds en 2015, face à des adversaires au profil plutôt humble. Il est toutefois un boxeur qui prend un soin jaloux de sa condition physique et personne ne pourra douter de son courage à la suite de ce défi lancé contre un des boxeurs les plus puissants de sa division.

Pour l'instant, la finale du gala de samedi sera assurée par l'espoir d'EOTTM Steven Butler (14-0-1, 11 K.-O.) qui livrera un combat de 10 rounds face au super mi-moyen bosnien Sladjan Janjanin (13-0, 11 K.-O.). Ceux qui se sont procuré des billets pour ce gala pourront obtenir une réduction de 25 pour cent pour un prochain gala d'EOTTM, a fait savoir l'organisation par communiqué, vendredi après-midi.

Pas par manque de sérieux

Sur les réseaux sociaux, plusieurs ont accusé Lemieux d'avoir manqué de sérieux dans sa préparation, ce qu'a réfuté Estephan.

« Pas du tout, a-t-il dit. Son entourage se sentait vraiment inquiet pour sa santé vendredi matin et on a décidé d'interrompre le processus. Je peux vous assurer que David s'est préparé aussi fort qu'à l'habitude pour ce combat. La preuve, c'est que nous sommes prêts à affronter Francy Ntetu immédiatement. David est prêt à boxer. »

D'ailleurs sa participation au gala du 7 mai prochain, en sous-carte du championnat des moyens du World Boxing Council entre Saul « Canelo »  Alvarez et Amir Khan ne serait pas compromise par cet incident.

« Absolument pas, insiste Estephan. Il est toujours dans les plans pour ce grand événement. »

Malgré tout, après la pesée de vendredi, Bernard Hopkins, un des gestionnaires de Golden Boy qu'on sent peu entiché de Lemieux, a déclaré à des journalistes sur place que « jamais, jamais, jamais en 23 ans je n'ai raté la limite de poids ».

« Bernard aime beaucoup parler et parfois, il s'oublie un peu », l'a défendu Estephan.