C’est confirmé : dimanche en fin d’après-midi, les Alouettes ont fait l’acquisition de Johnny Manziel, surnommé « Johnny Football » depuis ses beaux jours à l’université de Texas A@M, en provenance des Tiger-Cats d’Hamilton.

Avec une fiche de 1 victoire et 4 défaites depuis le début de la saison, les Alouettes se devaient de tenter quelque chose. C’est à juste titre que les dirigeants de l’équipe ont évalué la position de quart-arrière comme un besoin. Même s’il ne s’agissait pas de la seule faiblesse de l’équipe, il est clair que les quarts de l’équipe montréalaise n’ont pas été à la hauteur depuis le début de la saison.

Les Alouettes ont donné beaucoup pour obtenir Manziel soit deux joueurs établis (Jamaal Westerman et Chris Williams) et deux choix de 1ère ronde (2020 et 2022). Les attentes seront grandes envers Manziel. Mentionnons que les Alouettes ont aussi acquis deux joueurs de ligne offensive (Tony Washington et Landon Rice) dans l’échange.

Mais qui est Johnny Manziel? Dans ce texte, vous trouverez, je l’espère, toutes les informations dont vous avez besoin pour vous forger votre propre opinion sur le joueur. C’est l’objectif visé.

Les informations que lirez proviennent en grande partie des recherches et des observations que j’avais effectué sur Manziel dans le cadre de mon analyse du repêchage 2014 de la NFL.

Voici ce que j’écrivais sur Johnny Manziel quelques jours avant le repêchage de 2014 :

« Possiblement le joueur le plus spectaculaires de l’histoire de la NCAA, Manziel possède un style difficile à évaluer.  Un style peu orthodoxe basé sur l’improvisation, mais un grand talent et un désir de compétitionner inégalés. Des problèmes hors terrains ont marqué sa carrière universitaire et ne sont pas sans créer des inquiétudes en vue du repêchage ».

À l’époque, ça représentait une conception assez juste de ce qu’était Johnny Manziel : un prospect avec du potentiel, mais qui représentait aussi un risque élevé en raison de ses problèmes hors terrain et de son style de jeu.

Manziel a connu une carrière universitaire exceptionnelle et il représente un joueur « phare » dans l’histoire de la NCAA 

 Johnny Manziel est le 1er joueur recrue de l’histoire de la ncaa à avoir remporté le prestigieux trophée Heisman.  Avant lui, personne n‘avait jamais réussi cet exploit. Voilà qui en dit beaucoup sur le talent de Manziel.

A la sortie de l’école secondaire, Manziel était considéré comme un prospect 3 étoiles (ainsi que comme le meilleur prospect au poste de quart-arrière de l’état du Texas).  Il a reçu des offres de la plupart des grands programmes universitaires de sa région (mais pas de l’université du Texas, son équipe favorite).  A son arrivée, en 2011, Manziel a passé toute l’année sur l’équipe de pratique (Ryan Tannehill, aujourd’hui avec les Dolphins, était le quart partant des Aggies à l‘époque).   Manziel a gagné le poste de partant au début de la saison 2012.

La saison 2012 a été la plus spectaculaire de Manziel.  La première fois que j’ai vu jouer Manziel c’est lors de son tout premier match en carrière, une défaite de 20-17 contre l’université de la Floride. Manziel avait été spectaculaire.  Mais c’est lors du 10e match de la saison, une spectaculaire victoire contre Alabama, que Manziel s‘est projeté à l‘avant plan de la scène nationale.  Manziel a infligé à Alabama (champions nationaux) sa seule défaite en 2012.  Tous ceux qui ont vu ce match vont s’en rappeler longtemps et, à partir de ce moment, Manziel est rapidement devenu un des favoris des fans de la NCAA.

En 2012, Manziel a gagné plus de 5000 verges au total (dont 3700 par la passe) et à été directement responsable de 47 touchés au total (26 passes de touchés et 21 touchés par la course), des chiffres qui lui ont permis de remporter le trophé Heisman à la fin de la saison. En 2013, les statistiques individuelles de Manziel ont été presqu’aussi bonnes, mais une fiche de 9 victoires 4 défaites à empêchée Manziel d’être un prétendant sérieux au Heisman.

Manziel a été un gagnant à Texas A@M (20 victoires 6 défaites une fiche inhabituelle pour ce programme).  De plus, bien qu’il possède un style peu orthodoxe, Manziel possède plusieurs attributs d’un quart professionnel dont un bras suffisamment puissant pour lancer de la pochette protectrice. 

Manziel a été un joueur dominant dans la NCAA, mais malgré le fait qu’il a marqué l’histoire du football universitaire, beaucoup d’experts et de fans conservaient des doutes (justifiés comme on le sait aujourd’hui) sur ses chances de réussir dans le football professionnel. Notamment en raison du fait que le système de jeu de Texas A@M ne ressemblait en rien aux systèmes préconisés chez les professionnels, un élément important sur lequel je reviendrai plus loin dans ce texte.

Une courte carrière ponctuée d’échecs dans la NFL

 Johnny Manziel a été un choix de 1ère ronde en 2014 par les Browns de Cleveland (22e choix au total). On se rappellera, notamment, que les Cowboys de Dallas avaient subit de nombreuses critiques pour ne pas avoir repêché Manziel (ils avaient fait le bon choix en sélectionnant l’excellent joueur de ligne Zac Martin). Jerry Jones avait admis, à l’époque, être passé très près de choisir Manziel, considéré comme un joueur « local » parce qu’il à joué son football mineur dans l’état du Texas.

La carrière de Manziel dans la NFL n’aura été que de deux saisons (2014 et 2015). En tout et partout, il n’aura été partant que dans 8 matchs ne gagnant qu’un peu plus de 1600 verges par la voie des airs et 259 verges au sol. On est loin des statistiques de Manziel au niveau universitaire! Sa carrière a été marquée par des blessures, du jeu inconstant et des problèmes hors terrains. Après seulement deux saisons, les Browns ont abandonné sur Manziel, ce qui est très rare dans le cas d’un choix de 1ère ronde. Les problèmes hors terrains sont la principale raison de cet abandon, mais l’incapacité de Manziel à assimiler un système de type professionnel (il avait vraiment l’air perdu sur le terrain) soulevaient aussi des inquiétudes.

En 2018, après avoir arrêté de jouer pendant deux saisons (2016 et 2017) Manziel effectue un retour au football dans la ligue canadienne avec les Tiger-Cats d’Hamilton (il avait au préalable joué deux matchs dans la « spring league » dans le but de préparer son retour). Avec les Tiger-Cats, Manziel n’a pas joué en saison régulière, mais il avait très bien paru en match présaison.

Qui est le vrai Johnny Manziel?

Est-il la grande vedette du football universitaire qui a gagné le trophé Heisman en 2012 ou est-il le quart médiocre avec de graves problèmes d’attitudes qu’on a brièvement vu avec les Browns de Cleveland par la suite?

Sans surprise, la réponse est probablement à quelque part entre les deux.

Manziel a eu de la difficulté à s’adapter au football professionnel et ce serait une grave erreur que de penser que c’est uniquement en raison de ses problèmes hors terrains. Le système de jeu utilisé à Texas A@M est très différent des système de jeu utilisés au football professionnel et l’adaptation peut s’avérer difficile.

 À Texas A@M, on n’exigeait pas de Manziel qu’il suive une progression à la façon d’un quart professionnel. Ce qu’on lui demandait, était d’aller à sa 1ère lecture. Si celle-ci n’était pas disponible, alors Manziel était libre d’improviser à sa guise. C’est ce qu’on appelle un « one read an go ». Ce style de jeu fonctionne au niveau collégial, mais pas chez les professionnels. Manziel va devoir apprendre à être plus discipliné et exécuter les jeux avec plus de rigueurs. En même temps, les Alouettes vont devoir trouver un moyen de faciliter la tâche de Manziel en adaptant leur système à ses forces et faiblesse. Ce qui veut dire des lectures simples et de la place pour l’improvisation.

Dans le bon système de jeu, Manziel possède un plafond très élevé et il n’y a pas vraiment de limite à ce qu’il pourrait accomplir. En autant qu’il soit concentré sur le football bien sûr, ce qui semble être le cas actuellement.

L’aspect publicitaire

Ce n’est pas quelque chose dont on aime parler, mais ça fait partis de l’équation.

Johnny « Football » est encore une grande vedette aux États-Unis. Les réseaux de télévision américains parlent peu de la ligue canadienne de football. Ça prend un évènement exceptionnel pour attirer l’attention des Américains. Hors la situation est différente avec Manziel. Déjà, certains réseaux américains montraient ses extraits en match hors concours (avec les Tiger-Cats). Imaginez ce que ce sera s’il devait devenir un joueur dominant. Quand Manziel réalisera un gros jeu, on verra régulièrement l’uniforme des Alouettes à ESPN et NFL Network.

On ne doit pas sous-estimer cet aspect des choses parce que c’est susceptible de faciliter le recrutement des joueurs américains. Non seulement chez les Alouettes, mais dans toute la ligue canadienne. C’est un élément non négligeable.

En conclusion

À première vue, Manziel représente une belle acquisition parce qu’il possède beaucoup de talent et son plafond est élevé. Par contre, les Alouettes devront éviter de commettre les mêmes erreurs que les Browns de Cleveland.

De l’encadrement qu’il recevra dépendront les succès de Johnny Manziel. C’est vrai pour tous les joueurs, mais ça l’est encore plus dans le cas de Manziel. Les Alouettes devront encadrer son comportement hors-terrain, mais aussi adapter leur système de jeu au style de Manziel. Manziel a un talent illimité, mais il n’est pas fait pour tous les systèmes de jeu comme je le mentionnais précédemment.

Les Alouettes devront s’assurer que la qualité des ressources qu’ils déploieront autours de Manziel seront à la hauteur de ce qu’ils ont investis pour en faire l’acquisition.

En terminant, je vous rappel que, comme toujours, tous les commentaires sont les bienvenus sur cette page. Je vous ai fait part de mon point de vu le plus sincèrement possible, faite moi le plaisir de me partager votre opinion.