Avez-vous consulté la masse salariale des Chiefs de Kansas City? Il y a des chiffres qui ne mentent pas. Certains sont intéressants, d’autres sont carrément effrayants. Patrick Mahomes vient de terminer sa troisième saison. Il a l’avenir devant lui. Mais toute sa jeunesse ne changera rien au fait que les Chiefs doivent gagner le Super Bowl, et vite, car avant longtemps les comptables de l’équipe vont sonner l’alarme. Les prochaines demandes salariales des joueurs des Chiefs changeront l’image de l’équipe.

Dans un sport où le budget doit être respecté à la lettre (hard cap), les Chiefs se retrouvent dans une drôle de situation. Les joueurs clefs sont jeunes. Ils ont été les grands responsables de la présence de l’équipe au match de championnat de la Conférence Américaine lors des deux dernières saisons. Mais le succès sur le terrain a un prix. Les Chiefs devront ainsi établir une échelle salariale serrée au cours des prochaines semaines. Les choix seront déchirants. Nous sommes à une époque où les joueurs savent que le camion de la Brinks ne passe qu’une fois dans certains cas. Mais est-ce que la situation est à ce point dramatique? Vérifions le tout si vous le voulez bien.

Il n’y a pas que Mahomes

Au moment d’écrire ces lignes, les Chiefs disposeront l’an prochain de près de 23,9 millions de dollars. Il s’agit d’une somme qui peut paraître intéressante. Mais cela ne sera pas suffisant pour rendre tout le monde heureux. 23 joueurs pourront se prévaloir de l’autonomie en 2020. Parmi ces joueurs notons Reggie Ragland, LeSean McCoy, Xavier Williams et Bashaud Breeland.

Avant longtemps, Patrick Mahomes passera à la banque. Les joueurs à sa position ne reçoivent jamais les miettes, mais bel et bien le plat principal au complet! Son contrat de recrue viendra à échéance à la conclusion de la saison 2020. Selon le site www.overthecap.com, il a touché 4 479 808$, ou 2,4% de la masse salariale de l’équipe en 2019. Il deviendra joueur autonome à la conclusion de la prochaine saison. Les Chiefs devront donc entamer des négociations dans quelques mois.  Mais il n’y a pas que Mahomes. Même s’il sera question éventuellement du dossier le plus lucratif de la ligue, d’autres joueurs des Chiefs exigeront de nouvelles ententes d’ici quelques semaines.

Certains joueurs toucheront le gros lot. La direction devra néanmoins éviter de surpayer un joueur au détriment du reste de l’alignement. Le jeune receveur Demarcus Robinson pourrait ainsi se retrouver sous d’autres cieux si les coffres sont vides; et ce malgré qu’il semble bourré de talent.

Chris JonesSource: Jay Biggerstaff-USA TODAY Sports
Légende: Chris Jones

Quoi faire avec Chris Jones?

D’ici l’ouverture du marché des joueurs autonomes, le 18 mars, le dossier le plus chaud sera sans contredit celui du plaqueur défensif étoile Chris Jones. Si le dossier Mahomes peut attendre encore plusieurs mois, Jones recevra des offres dès l’ouverture de l’autonomie. Il devrait devenir l’un des joueurs les mieux payés à sa position. Selon Spotrac.com, la valeur de Jones se chiffrera à 17,9 millions annuellement. Si les Chiefs lui versent ce montant, l’équipe devra couper ailleurs. Et c’est là que l’urgence de gagner le prochain Super Bowl entre en ligne de compte.

La défensive des Chiefs a connu des ennuis au cours des dernières années. Laisser aller Jones pourrait empirer les choses. Est-ce que l’équipe décidera de placer tous ses œufs dans le même panier en payant Jones? Décidera-t-elle de le laisser aller pour utiliser l’argent sur deux ou trois joueurs autonomes? Les Chiefs ont quelques semaines pour se décider.

Patrick MahomesSource: David Zalubowski/AP/Shutterstock
Légende: Patrick Mahomes

Mahomes sera la priorité

Cette signature est très attendue. Elle pourrait survenir l’été prochain, et aura des répercussions fondamentales sur les opérations football chez les Chiefs. Certes la direction de l’équipe a du temps devant elle. Mahomes est sous contrat jusqu’à la conclusion de la saison 2020, mais les Chiefs voudront éviter de laisser traîner ce genre de dossier. Spotrac.com a établi à 228,8 millions pour six ans la valeur de son prochain contrat. Mais la moyenne annuelle de 38 millions pourrait surpasser les 40 millions d’ici l’an prochain. Il deviendrait le joueur le mieux payé de la ligue, devant Russell Wilson.

Une porte de sortie?

Les Chiefs ont injecté du sang neuf via le marché des joueurs autonomes en 2019. Il y a eu aussi quelques transactions. L’arrivée de Frank Clark, aussi spectaculaire qu’elle a pu être, pourrait cependant menotter l’équipe. Les Chiefs ne pourront libérer Clark en raison du «dead money». Il s’agit d’un montant qui demeure sur la masse salariale si le joueur en question est échangé, ou libéré. Pour Clark, on parle de 37,8 millions en 2020. Mais voici cette fameuse porte de sortie. Le «dead money» de Sammy Watkins, qui était de 22,4 millions en 2019, sera de 7 millions la saison prochaine.

Notons aussi qu’il n’y a pas de pénalité du genre pour la dernière année du contrat de Travis Kelce. Les Chiefs pourraient ainsi le libérer à la conclusion de la saison 2020, et utiliser les 8,7 millions qu’il doit recevoir en 2021 pour signer d’autres joueurs. Kelce aura 32 ans à sa dernière année contractuelle. Il pourrait être sacrifié.

Travis KelceSource: Jay Biggerstaff-USA TODAY Sports
Légende: Travis Kelce

Le modèle à suivre

Les demandes salariales de plusieurs joueurs auront un effet dominos sur la composition des prochaines éditions des Chiefs. Mais il est bon  de rappeler que toutes les équipes doivent conjuguer avec la réalité budgétaire. Ce sont celles qui ont du flair, qui sont capables de prendre les décisions difficiles et d’éviter de tomber dans les pièges de l’autonomie qui réussissent le mieux à se maintenir.

Les Patriots de la Nouvelle-Angleterre ont réussi à manœuvrer à travers ces méandres financiers depuis deux décennies. Pour Bill Belichick, personne n’est plus important que l’équipe. S’il décide un jour d’écrire un livre sur les façons de vivre avec les aléas budgétaires d’une équipe de football, le bouquin deviendra un bestseller en un temps record.

Alors, que pensez-vous des Chiefs?