Section Coupe du monde

FUKUOKA, Japon - Mission accomplie. L'Irlande, portée par un Jonathan Sexton retrouvé, a assuré sa place en quarts de finale en écrasant les Samoa (47-5), samedi à Fukuoka.

Les Irlandais ont même pris temporairement la tête du groupe A avec sept essais inscrits, dont deux pour le seul Sexton (21e, 39e). Et ce, malgré le carton rouge du centre Bundee Aki (29e) pou un placage dangereux qui devrait le priver de la suite de la Coupe du monde. Mais, pour savoir s'ils affronteront la Nouvelle-Zélande ou l'Afrique du Sud au prochain tour, ils devront encore attendre un peu.

La dernière place en quarts se jouera en effet entre le Japon et l’Écosse... si le match a bien lieu, le typhon Hagibis ayant mis en doute la tenue de la rencontre de dimanche, à Yokohama. 

Loin de cette incertitude, le XV du Trèfle a fait le travail avec application. Mieux, il a récupéré Jonathan Sexton, son métronome, qui avait très peu joué depuis le début du Mondial. Et même depuis le début de la saison.

Meilleur joueur du monde en 2018, l'ouvreur sort en effet d'une saison 2019 ternie par les blessures récurrentes, notamment aux adducteurs. Les Samoans, trop rugueux, trop indisciplinés, ont laissé Sexton réciter sa partition et signer deux essais et dix-huit points au total.

Cinquante-huit minutes face à l’Écosse, aucune contre le Japon et seulement quarante contre la Russie... Le joueur de Leinster n'est resté, cette fois, que 51 minutes sur le terrain mais il avait déjà plié l'affaire par ses longs coups de pied et son intelligence de jeu.

C'est d'ailleurs lui qui a signé l'essai du bonus offensif, dix minutes après l'exclusion d'Aki pour un plaquage dangereux au niveau du visage d'Ulupano Seuteni, alors même que les joueurs du Pacifique semblaient portés par leur supériorité numérique.

Jeu retrouvé

Car Sexton semble être redevenu le chef d'orchestre qui manquait à l'Irlande. Même en moins d'une heure. Le temps pour lui d'aider ses coéquipiers à réciter leurs gammes, investissant le camp adversaire ballon en main. Avant d'abandonner la scène, vraisemblablement pour soulager ses adducteurs et garder un peu de fraîcheur en vue des quarts. 

Mais l'Irlande, auteur au total de sept essais, a surtout retrouvé son rugby, fait de longs enchainements, et de réalisme, après l'avoir balbutié contre le Japon (défaite 19-12). Même la victoire, à mi-temps, contre la Russie (35-0) n'avait pas vraiment rassuré.

Cette fois, le jeu sans Sexton ne s'est pas vraiment étiolé. Il n'a certes pas la même « aura » mais Joey Carbery, son remplaçant, a bien tenu le rôle pendant 30 minutes et les Irlandais ont même inscrit deux essais de plus une fois leur no 10 titulaire parti. Et que dire de la prestation de l'arrière Jordan Larmour, 22 ans? Il a fait oublier l'habituel titulaire Rob Kearney et postule sérieusement pour le quart de finale.

L'Irlande et Sexton sont bien là. All Blacks ou Springboks? Le prochain adversaire du XV du Trèfle est prévenu.