AFP, AP mardi, 3 avr. 2012. 14:45

AUGUSTA - L'Américain Tiger Woods vit une histoire d'amour singulière avec le Masters, première levée du Grand Chelem de golf de l'année qui débute jeudi sur le parcours d'Augusta où il a déjà été fait « maître » à quatre reprises, dont la dernière fois en 2005.

C'est, en effet, au Masters d'Augusta que le jeune Woods allait écrire le tout premier chapitre de sa légende. Pour sa première saison complète de professionnel, en 1997, il était devenu non seulement le plus jeune vainqueur, à 21 ans, trois mois et 14 jours, mais surtout le Tigre avait relégué son dauphin, Tom Kite, vainqueur de l'Omnium des États-Unis 1992, à... 12 coups!

L'expression « gagner à la Tiger Woods » est alors né en même temps que ce coup de tonnerre dans le monde feutré de la petite balle blanche. Médias et amoureux de golf se félicitaient d'avoir trouvé un successeur à Jack Nicklaus, l'homme aux 18 trophées majeurs.

Sans doute surpris et dépassé par son propre exploit, Woods ne termina que 8e en 1998 puis 18e en 1999, l'année du premier de ses quatre titres au Championnat PGA, 4e et dernier tournoi du Grand Chelem de la saison.

Tiger Chelem

Mais aucun trophée ni aucun parcours ne semble l'inspirer plus que les verts ondulants d'Augusta National. Une idylle est née et le Tigre reviendra toujours, sans exception aucune, honorer de sa présence son premier amour. Il s'était même entraîné sur ce parcours avant de disputer et gagner l'Invitation Arnold Palmer fin mars. Son premier succès officiel depuis novembre 2009.

« Je comprends l'Augusta National et je sais comment le jouer. Ensuite, il ne reste plus qu'à mettre en pratique le plan de jeu », a d'ailleurs déclaré le Californien.

S'il devait attendre 2001 pour revêtir une nouvelle veste verte, sa cinquième place en 2000 allait lui servir de tremplin à ce qui est désormais connu comme le « Tiger Chelem » : quatre succès d'affilée, à l'Omnium des États-Unis, à l'Omnium britannique, au Championnat PGA et, donc, au Masters 2001. Et comme pour ajouter du piment à cet amour si singulier, il est devenu en 2002 le troisième golfeur, après Nicklaus et Nick Faldo, à conserver son titre.

Autre clin d'oeil à cette relation si spéciale : il avait rendu la meilleure carte (12 sous le par) de l'histoire d'un champion en titre.

Plaisir

De ses quatre victoires d'Augusta, la dernière en 2005 s'avérait la plus difficile (en barrages) comme si la belle de Georgie voulait pousser son champion vers d'autres sommets, les six vestes vertes de Nicklaus par exemple.

Toujours est-il que c'est à Augusta que Tiger Woods a renoué avec la compétition, après une parenthèse de quatre mois à la suite du scandale de son infidélité conjugale. Et même s'il aurait aimé mettre fin à sa disette de plus de deux ans, sa première victoire officielle n'est arrivée qu'à Bay Hill, son tournoi habituel de préparation au Masters fin mars!

« Je n'ai plus réussi à frapper de coups aussi longs avec mes fers depuis plus d'une décennie. Tout s'est remis en place de nouveau et je suis redevenu l'un de ceux qui réussissent de tels coups en compétition. Ca fait vraiment plaisir », avait-il commenté après son succès à Bay Hill.

« J'ai été capable de faire des coups vraiment bien au cours des deux derniers jours et c'est un signe très positif sur la route d'Augusta », avait conclu Woods.

Si le Tigre devait soulever son 15e trophée majeur dimanche, le premier depuis l'Omnium des États-Unis 2008, ce ne serait que dans la logique de ses relations particulières avec le Masters d'Augusta.

Un bonne heure de départ

Woods a par ailleurs obtenu une bonne heure de départ en vue de sa première ronde du tournoi, jeudi, alors qu'il suivra le tenant du titre Charl Schwartzel et jouera juste avant le no 1 mondial Luke Donald.

Woods disputera les deux premières rondes en compagnie de l'Espagnol Miguel Angel Jimenez et le Sud-Coréen Sang-Moon Bae. Ils doivent frapper leur coup de départ à 10h35 à Augusta.

Le double champion Phil Mickelson a hérité de la dernière heure de départ. Il jouera avec Hunter Mahan et Peter Hanson à compter de 13h53.

Le tournoi prendra son envol à 7h40 quand Arnold Palmer et Jack Nicklaus s'exécuteront à titre de partants honoraires. Ils seront accompagnés pour la première fois de Gary Player.