OAKLAND, Calif. _ Kawhi Leonard n'est pas du genre à laisser paraître ses émotions. Mais jeudi, Leonard était à la fois souriant et émotif.

Après avoir permis aux Raptors de Toronto de décrocher le premier titre de leur histoire face aux Warriors de Golden State lors du sixième match de la finale de la NBA, le joueur étoile torontois a été nommé le joueur le plus utile de la finale de la NBA pour la deuxième fois de sa carrière.

Leonard a soulevé l'équipe tout au long de la saison et a élevé son jeu d'un cran pour s'imposer comme joueur de premier plan lors de la finale. Lors du dernier droit, Leonard a inscrit en moyenne 29.8 points, pris 10.6 rebonds, et délivré 4.4 passes décisives.

S'il a été impassible tout au long des séries éliminatoires, le «roi du Nord» a laissé parler son coeur après avoir touché au trophée Larry O'Brien.

«C'est pour des moments comme ceux-là que je joue au basketball, a lancé Leonard, avec un trémolo dans la voix. C'est pour cette raison que je m'entraîne fort.»

Leonard a connu une année mouvementée. Après avoir subi une importante blessure, alors qu'il portait l'uniforme des Spurs de San Antonio, il n'a disputé que neuf matchs la saison dernière avant d'être échangé aux Raptors, en retour de DeMar DeRozan, le visage de la franchise depuis les sept dernières saisons.

Cette transaction majeure a fait couler beaucoup d'encre et plusieurs partisans ont longtemps boudé Leonard, qui, selon les rumeurs, ne voulait pas rejoindre l'équipe de Toronto.

«L'été dernier, j'ai passé à travers plusieurs obstacles, a admis Leonard, émotif. J'ai eu beaucoup de support, j'ai continué de travailler fort et je me suis fixé cet objectif. Je me suis collé à cette équipe et cet entraîneur qui avaient les mêmes aspirations que la mienne.»

Au sommet de son art ce printemps, Leonard a toutefois conduit les Raptors à la terre promise.

Le pari Kawhi Leonard a réussi sur toute la ligne

«À mon avis, il est le meilleur joueur de basket offensivement et défensivement, a déclaré Lowry à propos de Leonard. J'ai vu quelques jeux qu'il a faits cette saison où je me suis dit:"wow". Il travaille extrêmement fort. Et il aime ce sport. Il l'aime beaucoup.»

Il avait été nommé joueur le plus utile à son équipe en 2014, avec les Spurs. Il est le troisième joueur de l'histoire de la NBA a remporté le prestigieux titre avec deux équipes différentes, en compagnie de LeBron James et de Kareem Abdul-Jabbar.

Même si l'avenir de Leonard à Toronto est incertain, son nom restera longtemps gravé dans la mémoire des partisans torontois.

«Je vais savourer ce moment avec mes coéquipiers et mes entraîneurs et je vais penser (à mon avenir) plus tard», a affirmé Leonard, qui deviendra joueur autonome le 30 juin.

 

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